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因特网的故事1
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        1957年10月4日,苏联成功地发射了人造卫星,震动了美国朝野。艾森豪威尔总统紧急召集他的科学顾问委员会商讨对策。到了1958年1月7日,白宫成功地从国会弄到一笔5亿美元的特殊经费,设立了一个专门从事高科技方面先进研究的单位:先进研究项目局(Advanced Research Projects Agency,简称ARPA)。ARPA的一个主要研究方向是信息处理,为此专门成立了一个部门,叫信息处理技术办公室(Information Processing Technology Office,简称IPTO)。
        IPTO的第一任主任是一位名叫利克莱德(J.C.R. Licklider)的心理学家。ARPA和IPTO没有自己的研究队伍,他们的职责是选择有前景的技术方向,从全国的学术界和企业界组织科研项目和队伍,然后出钱资助他们完成科研项目。
        利克莱德是个有远见卓识的人,对未来具有富于预见性的想像力。1960年,利克莱德发表了一篇题为“人与电脑的共生”(Man-Computer Symbiosis)的文章,勾画了人们应该研制的未来电脑系统的模样。他在60年代倡导的远景(Vision),直到今天人们还没有完全达到。可以说,利克莱德创造了因特网的太极。
        当时,电脑已经能辅助人类做很多工作了。只要人把问题定义好,告诉电脑做何解答,电脑就能把问题的解答算出来。利克莱德认为未来的电脑会有本质的不同,它能够帮助人们进行创造性的思维,帮助人们定义问题。这些未来的电脑将与人类合作,一同对复杂的现实情况做出决策,而不是简单机械地执行事先设定好的指令。
        利克莱德也是第一个提出交互计算概念的人。他认为,未来的电脑能够实时地(real time)处理用户的程序。当用户向电脑输入信息时,电脑马上就能给出回答。在今天,交互计算已经司空见惯了。我们键入一个网站的域名,马上就能从屏幕上看到网页的内容。但在当时,计算机连键盘、显示器都还没有,输入输出靠的是纸带机和打卡机,一切都是按批处理的模式进行。人们要算一道题,先把程序和数据用穿孔机打在一条纸带上,然后把它交给电脑操作员。操作员把纸带通过纸带机输入到电脑里,电脑算出结果,再用打卡机打到一叠纸卡上。作者在1981年上大学时还是用的这种方法。利克莱德能在1960年就提出我们今天使用电脑的交互式方法,不能不说非常富有远见。
        利克莱德还提出了手写输入的概念,就像我们今天用“商务通”之类的手持电脑一样。不过,利克莱德的未来电脑比今天的手写体输入电脑更为先进,它不仅能识别手写体的文字,还能识别图形。人只需要画一个草图,而电脑,作为人的助手,就像一个尽职的工程师或是绘图员,能够从草图出发画出一幅漂亮而精确的图。
        不过,利克莱德最有影响的思想是他对未来电脑网络的描述。他认为,在10到15年的时间内,我们将会有一种电脑网络。世界上所有的电脑都联为一体,任何人都可以使用地理上很遥远的电脑,获取任何电脑中的数据,使用很多电脑来干一件事。利克莱德把这种电脑网络称为“思维中心”,它就像一个巨大的图书馆,但比图书馆的功能强得多;而全世界有很多个这种中心,用通信线路互相联接。它们可以互相共享资源,平衡工作负载,为全世界的用户服务。这些中心需要庞大的数据存储装置和很复杂的软件,成本会很高。但巨大的成本可以由更加巨大的用户群分担。
        从一个意义上说,利克莱德在1960年勾画的远景已经实现了。1969年,人类成功地进行了因特网的第一个实验。40年后的今天,因特网的用户数已经上亿。但从严格的意义上说,今天的因特网还远远落后于利克莱德的远景。我们还没有思维中心。这些恐怕要再等十年,等到目前正在研究的网格技术普及后才能实现。
 
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